Η αποστολή της Lucy σώθηκε από την εφευρετικότητα των μηχανικών της NASA  

Συνεχίζει το ταξίδι της στο σκοτεινό διάστημα

Η αποστολή της Lucy σώθηκε από την εφευρετικότητα των μηχανικών της NASA

Τον Οκτώβριο του περασμένου έτους η NASA εκτόξευσε την Lucy, ένα διαστημικό σκάφος το οποίο θα ταξιδέψει για 12 χρόνια μέχρι να φτάσει στη ζώνη των Τρωικών αστεροειδών που βρίσκονται στα σημεία Lagrange του Δία. Δώδεκα ώρες όμως μετά την εκτόξευσή της, τα δεδομένα έδειξαν πως ένα από τα δύο πτυσσόμενα ηλιακά πάνελ δεν είχε αναπτυχθεί πλήρως. Αυτό θα μπορούσε να ήταν καταστροφικό για την αποστολή, αφού η ηλιακή ενέργεια που θα έφτανε στο σκοτεινό διάστημα μπορεί να μην αρκούσε για τη συνέχιση της αποστολής.

Δυστυχώς, η Lucy δε διέθετε κάποια κάμερα στραμμένη προς το σκάφος για να μπορεί η NASA να δει το πρόβλημα και οι μηχανικοί κλήθηκαν να καταλάβουν τι πήγε στραβά. Μετά από μέρες και νύχτες μελέτης των δεδομένων, ανέπτυξαν ένα μοντέλο λειτουργίας των ηλιακών πάνελ για να καταλάβουν σε ποιο σημείο είχε κολλήσει η ανάπτυξη του ενός. Αυτό τους βοήθησε να συμπεράνουν πως ένα καλώδιο που έπρεπε να τραβήξει το πάνελ, είχε μπερδευτεί. Μετά από μήνες δοκιμών, η ομάδα μηχανικών κατέληξε σε δύο λύσεις.

Η πρώτη ήταν να τραβήξουν με μεγαλύτερη δύναμη το καλώδιο χρησιμοποιώντας τον κύριο κινητήρα μαζί με τον εφεδρικό, αν και δεν είχαν δοκιμαστεί ποτέ σε παράλληλη λειτουργία. Η δεύτερη ήταν να συνεχίσει να λειτουργεί ως έχει το πάνελ, παράγοντας το 90% της αναμενόμενης ισχύος, με το ρίσκο να μην είναι αυτό αρκετό.

Έπειτα δοκίμασαν τα πιθανά αποτελέσματα και για τις δύο επιλογές. Ανέλυσαν βίντεο ωρών από τα δοκιμαστικά των πάνελ, δημιούργησαν ένα αντίγραφο του μηχανισμού του πάνελ σε εργαστήριο και δοκίμασαν να υπερβούν τα όρια του για να καταλάβουν το ρίσκο, ενώ ταυτόχρονα ανέπτυξαν και ειδικό software υψηλής ακρίβειας για να καταλάβουν τις επιπτώσεις των ενεργειών τους στο υπόλοιπο σκάφος.

Μετά από μήνες προσομοιώσεων και δοκιμών, η NASA επέλεξε την πρώτη επιλογή. Λειτουργώντας και τους δύο κινητήρες λοιπόν, ξεκόλλησαν το καλώδιο τεντώνοντας το πάνελ. Η ομάδα εκτιμά πως το πάνελ της Lucy βρίσκεται τώρα μεταξύ 353 και 357 μοιρών ανοιχτό τη στιγμή που μία πλήρης ανάπτυξη θα ήταν 360 μοίρες. Είναι όμως αρκετά σταθερό για να συνεχίσει να λειτουργεί το σκάφος υπό τις παραμέτρους της αποστολής.

Τον Οκτώβριο του 2022 αναμένεται να πάρει ώθηση από τη βαρύτητα της Γης για να φτάσει στον αστεροειδή που έχει ως στόχο, μέσα στο 2025.