Χαρτογραφήθηκε πλήρως το "χρυσωρυχείο" των αστεροειδών (ΕΙΚΟΝΕΣ)  

Από τους σπανιότερους στο Ηλιακό σύστημα

Χαρτογραφήθηκε πλήρως το "χρυσωρυχείο" των αστεροειδών (ΕΙΚΟΝΕΣ)

Οι αστεροειδείς τύπου C είναι πλούσιοι σε άνθρακα και αποτελούν το 75% όλων των αστεροειδών, ενώ οι αστεροειδείς τύπου S το 17% και αποτελούνται κυρίως από σίδηρο και μαγνήσιο. Ο σπανιότερος τύπος που αποτελεί το 8%, είναι ο τύπος M και πρόκειται για αστεροειδείς οι οποίοι περιέχουν πολύ μεγαλύτερες ποσότητες μετάλλων από τους υπόλοιπους, ενώ αποτελούν την αρχαιότερη προέλευση σιδήρου στην ανθρώπινη ιστορία.

Ο τεράστιος αστεροειδής Ψυχή είναι τύπου M και πολλές φορές αποκαλείται και πλανήτης-νάνος λόγω του μεγέθους του που φτάνει τα 220 χιλιόμετρα σε διάμετρο. Παρουσιάζει ιδιαίτερο ενδιαφέρον λόγω των ποσοτήτων σιδήρου και νικελίου που διαθέτει, κερδίζοντας το παρατσούκλι “χρυσορυχείο” (αν και δεν έχει εντοπιστεί χρυσός στην επιφάνειά του).

Το ενδιαφέρον για τον αστεροειδή είναι έντονο και η NASA θα στείλει ένα διαστημικό σκάφος να τον παρατηρήσει από κοντά. Η αποστολή ονομάζεται και αυτή, Ψυχή (Psyche) και θα εκτοξευτεί το φθινόπωρο αυτού του έτους. Χρησιμοποιώντας ηλιακά πάνελ και βαρυτική επιτάχυνση από τον Άρη, θα φτάσει στον αστεροειδή το 2026.

Πριν την αποστολή όμως, μία ομάδα ερευνητών συνδύασε τις παρατηρήσεις διαφορετικών τηλεσκοπίων για να χαρτογραφήσει την επιφάνεια της Ψυχής.

Ο χάρτης βασίζεται σε δύο είδους μετρήσεις, τη θερμική αδράνεια και την διηλεκτρική σταθερά. Η πρώτη μας λέει πόσο χρόνο χρειάζεται ένα σώμα για να φτάσει τη θερμοκρασία του περιβάλλοντός του και η δεύτερη περιγράφει πόσο καλός αγωγός είναι ένα σώμα για τη θερμότητα, τον ηλεκτρισμό ή τον ήχο.

Συνδυάζοντας αυτές τις δύο μετρήσεις, οι επιστήμονες μπόρεσαν να πουν με σχετική σιγουριά ποιες περιοχές της Ψυχής ήταν πλούσιες σε σίδηρο και άλλα μέταλλα.

Η χαρτογράφηση αποκαλύπτει πως η Ψυχή διαθέτει μία ποικιλία υλικών και είναι πλούσια σε μέταλλα, τα οποία διαφέρουν από περιοχή σε περιοχή. Υποδεικνύει επίσης πως ο αστεροειδής είναι ό,τι απέμεινε από ένα μεγαλύτερο και διαφορετικό σώμα το οποίο έχασε το μανδύα και την επιφάνειά του πολύ πιο πριν.

Τα δεδομένα δείχνουν πως η επιφάνεια της Ψυχής είναι ετερογενής, με εκπληκτικές παραλλαγές στη σύνθεσή της. Ένας από τους κύριους στόχους της αποστολής Psyche είναι η μελέτη της σύνθεσης της επιφάνειας του αστεροειδή με ακτίνες Γ και φασματόμετρο νετρονίων, καθώς και με έγχρωμη κάμερα.

Η μελέτη δημοσιεύτηκε στο Journal of Geophysical Research.