Ο μεγαλύτερος κομήτης που έχουμε ανακαλύψει αλλάζει τα δεδομένα για τους αστρονόμους  

Η σημασία της απόστασης από τον Ήλιο

Ο μεγαλύτερος κομήτης που έχουμε ανακαλύψει αλλάζει τα δεδομένα για τους αστρονόμους

Ο κομήτης Bernardinelli-Bernstein (BB) είναι ο μεγαλύτερος που έχουμε εντοπίσει έως τώρα με τα τηλεσκόπιά μας. Βρίσκεται σε ένα ταξίδι από τα άκρα του Ηλιακού συστήματος προς τον Κρόνο και τώρα νέες παρατηρήσεις του Transient Exoplanet Survey Satellite (TESS), αποκαλύπτουν κάτι που προκάλεσε έκπληξη στους αστρονόμους.

Ένας κομήτης χαρακτηρίζεται ενεργός, όταν το φως του Ήλιου θερμαίνει την παγωμένη επιφάνειά του, μετατρέποντας τον πάγο σε ατμό, απελευθερώνοντας παγιδευμένη σκόνη και πετρώματα. Αυτό το συνονθύλευμα υλικών αποτελεί την “ατμόσφαιρα” του κομήτη που ονομάζεται κόμη και χρησιμοποιείται από τους αστρονόμους για να διαπιστώσουν από ποια υλικά αποτελείται ο κομήτης.

Ο BB είναι ακόμα πολύ μακριά για να εξατμιστεί ο πάγος και η ομίχλη που τον περιβάλλει αποδίδεται σε μία αργή απελευθέρωση μονοξειδίου του άνθρακα. Το πότε ένας κομήτης γίνεται ενεργός είναι κλειδί για τους αστρονόμους για να καταλάβουν από τι αποτελείται, αφού σε διαφορετικές θερμοκρασίες απελευθερώνονται διαφορετικά αέρια ανάλογα τον πάγο που υπάρχει, π.χ. νερό, διοξείδιο του άνθρακα, μονοξείδιο ή άλλα παγωμένα συστατικά.

Οι παρατηρήσεις αυτές ωθούν τις αποστάσεις των ενεργών κομητών πολύ πιο μακριά από αυτό που ξέραμε μέχρι σήμερα. – Tony Farnham, αστρονόμος του University of Maryland

Οι παρατηρήσεις του TESS δείχνουν πως ο BB παρήγαγε ήδη κόμη πριν τον ανιχνεύσουμε με τα τηλεσκόπιά μας. Προσεκτικοί υπολογισμοί απέκλεισαν το ενδεχόμενο η θολή εικόνα που βλέπουμε γύρω από τον BB να είναι αποτέλεσμα λανθασμένης απεικόνισης.

Αυτό είναι μόνο η αρχή. Το TESS παρατηρεί πράγματα τα οποία δεν έχουν ανακαλυφθεί ακόμα και αυτή είναι μία μόνο περίπτωση από αυτά που έχουμε να ανακαλύψουμε στο μέλλον. Έχουμε τη δυνατότητα να το εφαρμόσουμε αυτό συχνά μόλις παρατηρήσουμε ένα κομήτη, να πάμε πίσω στο χρόνο στις εικόνες και να το βρούμε όσο ήταν ακόμα πιο μακριά από τον Ήλιο.

Η έρευνα δημοσιεύτηκε στο Planetary Science Journal.